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郭丰州/国际超级马拉松总会技术委员

十多年前学校教职员组了一个常跑同好会,大家每周会聚在一起跑步,寒暑假天气热或太冷时间就改登高健行。我们会里有两位年长的精神领袖,都已经退休,年纪也七十多岁了,但是外表上都比同年龄的人年轻许多,首先体态就挺拔,没有大肚腩,皮肤光滑少皱纹,精神饱满,聚会时爽朗的笑声,机智的谈吐,犹胜于我们这群四五年级生。其中一位每天接送孙子上下学,闲暇时玩摄影,并操作photoshop软体制作高品质多媒体作品,放到群组中分享,他每周自己运动三次,每次跑2-3小时。另一位是快走,每小时可以走6公里,持续1-2小时,他长期关注教育改革议题,至今还常在报端中看到他活跃于研讨会或记者会的讯息。

我们在他们身上看到了运动的实际效果,对于健康的正面影响,尤其是脑力没有退化,认知正常,思考活跃,在抗老的层面上有着显着的成果,值得我们借镜。年轻时形象性感、年纪大时身影仍然优雅的影星苏菲亚罗兰说

春之泉在于你的脑子、你的才华以及你为人生带来的创造力,当你学会利用这个资源,你将真正打败年老

春之泉在于你的脑子、你的才华以及你为人生带来的创造力

人的身体机能退化是必然的,我们一般人可以比较坦然面对,但是脑力的退化却令我们很不安,因为脑子是我们每个人最独特的地方,我们藉它与周遭世界互动,辛勤工作留下自己的贡献,想到年老时我们将失去它,这令人无法接受。当见到美国故总统雷根生前罹患阿兹海默症的困境时,这种恐惧更蔓延开来,因为他曾是全世界最具权势的人之一,然而他在过世前,他的疾病使他无法思考、行为或为自己发言,晚期时他几乎不记得自己的家族史,更别提他曾在世界舞台上举足轻重的过往了。

我们会一时想不起来上周一起参加会议的人的名字,或者忘了出门几步又折返回家的目的,而自嘲自己老人痴呆了。脑部和身体其他部位一样都受到老化的影响,随着年龄增长,脑的生化状态和代谢都随之变化,脑细胞的构造遭到损坏,脑细胞功能也变差,神经元萎缩,化学信号分子变少,电子讯号传递变慢甚至失去传导功能。脑老化后首先丧失提取储存资讯及处理新资讯的能力,较不容易想起人名和电话号码,由于脑部语言中心已萎缩,说话变得难以理解,反应时间变长,有效迅速作决定的能力已受损,专注解决复杂问题的能力也减弱。偏偏脑是个对营养和能量的需求很高的器官,虽然它只占2%的体重,为了提供极高能量需求,它竟用掉身体四分之一的供氧量和一半的葡萄糖。但是不同于心脏和其他部位的肌肉,它却无法储存营养素、氧气或能量供未来利用,所以即使氧气和营养的供应只中断几分钟,脑细胞即开始坏死。

运动对于健康的正面影响,脑力没有退化、认知正常、思考活跃,在抗老的层面上有着显着的成果,值得我们借镜。

脑部透过血液获得氧气、葡萄糖和其他营养素,因此维持高认知功能最重要的方法是确保脑部的充足血流量。

美国马里兰大学的研究显示,运动可预防老年认知减弱,它比较极少运动和常运动对于老年人和年轻人的认知表现有何不同,研究发现运动对年轻人的认知分数没有多大影响,但是对老年人而言,运动量对于脑力清晰度则有极大的作用。理由就是有氧运动有助增加通往脑部的血管数量和血管尺寸,因而可提高氧气和营养素的供应。极少运动的老年人对于反应时间、问题解决及其他认知能力的测验在四组当中表现最差,然而常运动的老年人则不输年轻人的认知表现,因此经常运动不仅有助维持身体健康,也有助脑力健康。

氧气和葡萄糖被血液带至脑细胞后,跟其他器官细胞一样,必须在粒线体中将葡萄糖转为ATP的能量形式方可被细胞利用,我们年老时粒线体的大小和数量随之减少,仅存的粒线体制造ATP的能力也变差,粒线体丧失功能被认为是造成身体整体老化的主因,特别是脑部老化,已知脑能量不足与阿兹海默症、巴金森氏症和亨汀顿氏舞蹈症等神经性疾病相关。粒线体的功能疲乏和失能也导致破损细胞碎屑的累积,最后致使脑细胞死亡。当死去很多脑细胞时,就造成痴呆症或年老糊涂的症状。

长时间的有氧运动的作用正是增加粒线体数目与促进功能活跃的最佳手段,我们从同好会两位长者身上看到很明显的例证,因此应鼓励长者多从事快走或慢跑,强度不激烈,但把时间拉长至一两小时以上,并且一周有三次以上的运动频率,至于四五年级的中年者,此时也要开始培养运动技巧与建立运动习惯,未来在退休之后仍保有健康的身体,享受一辈子辛勤工作的果实。